「センスのかけらもなかった」男の逆襲 「2000安打」カープ新井の転機とは

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   広島の新井貴浩が2000安打を放ったのは、もやもやしていたプロ野球に久しぶりの明るい話題となった。「努力の人」と評価され、今や「カープ女子」をしのぐ「新井ブーム」。青少年に好影響を与えるだろう。

「ファンが喜んでくれたのが最高にうれしかった」

   2016年4月26日のヤクルト戦(神宮)で通算2000安打を記録した後、インタビューでそう語った。記念の安打は左翼左への2塁打で、チームの勝利に貢献した。

  • 「努力の人」新井選手の快挙にファン大喜び
    「努力の人」新井選手の快挙にファン大喜び

「まさか あのアライさんが...」

   敵地なのに球場全体から祝福された。それは新井が練習に練習を重ねてきたことをファンが知っていたからである。

「まさか あのアライさんが...」

   こう印刷された赤いTシャツの文句が野球人生を表している。新井は大それた記録を残すような選手ではなかった、というのが関係者の見立てで、だれもが記録達成、名球会入りに驚いた。

「ヘタクソな選手がよくここまできた、と思う」

   新井本人がそう振り返っているくらいだ。広島の同僚や首脳陣によれば、センスのかけらもなかったらしい。

「投球の2バウンドを何度も振るんだよ。1バウンドなら仕方ないといえるけど、2バウンドだからなあ...」
「時たま当たるとデカい打球を飛ばす。宝クジに当たったような飛距離を飛ばすんだ」

   プロ選手として目覚めたのは01年の出来事。最初の広島時代で、足の故障を理由に欠場した。代わりに出場した外国人選手にレギュラーの座を奪われた。

「骨折していないのなら試合に出るんだ。お前は休むことの怖さを知らなさすぎるぞ」

   先輩の金本知憲(現阪神監督)の言葉である。金本は阪神に移籍すると、まさに骨折しながら出場して安打を放った。新井が金本を兄のように慕っているのが分かる。以後、新井は打法改造、ウエイトトレーニングなど、野球漬けの日々となった。05年に43本塁打でタイトルを取った。

選んだのは古巣広島への復帰

   新井は08年、FAで阪神に移籍。年俸2億円で、その後、2億5000万円まで上がったことがある。14年オフ、阪神から1億3000万円減の7000万円、広島から2000万円を提示され、選んだのは古巣広島への復帰だった。

   昨(15)年、125試合に出場し、117安打、57打点。レギュラーとして頑張ったのが今季の大記録につながった。阪神に残っていたらその数字は無理だっただろう。「決断」と「ひたむき」が復活へつながった。

   一生懸命やれば成果が出る、夢を努力で実現させたことを新井は見せた。これを青少年は参考にするに違いない。新井のフルスイング、全力プレー、明るい笑顔が人気の的になっている。広島といえば、ちょっと前に「カープ女子」が話題になったばかり。今では「まさか、あのアライ」が大人気なのである。

   広島は名球会メンバーが多い。打者は山本浩二、衣笠祥雄、前田智徳、野村謙二郎、そして新井が5人目となる。投手では北別府学がおり、間もなく黒田博樹が200勝(大リーグと合算)だ。

   球界が笑顔を取り戻したと思ったら、4月29日に元巨人投手が野球トバクで逮捕された。今後に不安が広がることも予想される。

(敬称略 スポーツジャーナリスト・菅谷 齊)

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